Hoofdstukken

9. Solve your problems and light this candle

Met zijn ruimtevlucht in april 1961 wordt Joeri Gagarin de eerste mens in de ruimte. Maar het scheelde niet veel of die eer was een ander ten deel gevallen. Drie weken na de vlucht van Gagarin weten de Amerikanen het succes van de Sovjets te evenaren door testpiloot en oorlogsveteraan Alan Shepard de ruimte in te sturen. En als alles volgens het oorspronkelijke plan was verlopen, dan was hij zelfs de eerste geweest. ‘We hadden ze,’ verklaarde Shepard jaren later. ‘We hadden ze bij de lurven en we gaven het uit handen.’

Shepard is een van de testpiloten die deelneemt aan Project Mercury, het eerste bemande ruimtevaartprogramma van de Amerikanen. Dat project is grofweg te splitsen in twee onderdelen: de onbemande testvluchten en de uiteindelijke bemande missies.

Omdat NASA veel wil testen, moeten de kosten van het project zo laag mogelijk worden gehouden. Dat NASA zo fanatiek aan het testen slaat, blijkt maar goed ook. Vooral in de eerste fase van Project Mercury gaat er nogal eens wat mis. Zo gaat de eerste testraket Little Joe-1 een halfuur voor de lancering door een elektronisch defect in vlammen op. Latere testraketten gaan verloren door te vroeg ontbrandende ontsnappingstorenraketten, uitvallende communicatiesystemen en problemen met bedrading.

Mercury Seven
In totaal voert NASA voorafgaand aan de eerste bemande vlucht 17 onbemande tests uit, waarvan er vijf compleet mislukken. Nog eens vier andere missies zijn maar deels succesvol. Terwijl NASA in 1959 en 1960 druk aan het testen is, wordt veteraan Shepard samen met nog 109 andere testpiloten geselecteerd als mogelijke piloot voor Project Mercury.

Na een slopende selectieprocedure wordt Shephard samen met collega’s Virgil Grissom, John Glenn, Scott Carpenter, Wally Shirra, Gordon Cooper en Donald Slayton bestempeld als de Mercury Seven, de zeven astronauten die de eerste bemande vluchten moeten gaan uitvoeren. Uit die groep van zeven wordt Shepard gekozen als eerste astronaut.

Chimpansees op de barbecue
Als oorspronkelijke streefmaand voor de eerste bemande vlucht wordt oktober 1960 gekozen, ruim een halfjaar voordat Gagarin aan boord stapt van zijn Vostok-capsule. Helaas voor Shepard strooien raketwetenschapper Wernher von Braun en de politiek meerdere malen roet in het eten.

Zowel Von Braun als de technisch adviseurs van president John F. Kennedy pleiten uit veiligheidsoverwegingen meerdere keren voor uitstel van de missie. Meer testvluchten uitvoeren is het advies, het liefst met apen als proefkonijn. Volgens biograaf Neal Thompson is Shepard zo kwaad, dat hij bij zijn mede-astronauten aangeeft het tijd te vinden eens wat vaker chimpansees op de barbecue te leggen.

Stukje bij beetje ziet Shepard de lanceerdatum voor zijn missie verder opschuiven, van oktober 1960 naar 6 maart 1961. Later wordt de missie nog eens twee maanden uitgesteld. Ook wanneer Shepards hoop om de eerste mens in de ruimte te worden al is vervlogen, blijft hij ongeduldig.

Uiteindelijk wordt hij op 5 mei 1961 toch gelanceerd. Wanneer hij die dag door noodreparaties vier uur in de krappe Atlas-capsule moet wachten op vertrek, bitst hij naar het grondpersoneel: ‘Why don’t you fellows solve your little problems and light this candle?’ Niet veel later gaat Shepards wens dan toch eindelijk in vervulling.

Beeld: NASA

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -