Hoofdstukken

77. Zoeken naar een nieuwe aarde

Zijn er leefbare planeten naast de aarde? Wie een beetje kansberekening kent, zegt volmondig ja. De aarde is slechts één planeet van de in totaal acht planeten die om onze zon cirkelen. De zon maakt op zijn beurt weer onderdeel uit van de Melkweg. Dat is een sterrenstelsel dat volgens astronomen wel tot 400 miljard sterren bevat.

De Melkweg hoort bij de zogenoemde Lokale Groep, een verzameling van ongeveer vijftig sterrenstelsels die bij elkaar in de buurt zweven. Overal in het universum hangen van die groepen. Geschat wordt dat ze samen wel 200 miljard sterrenstelsels bevatten. Al die stelsel hebben hun eigen sterren.

Sommige astronomen denken dat er alleen al in het deel van het universum dat wij kunnen zien 1 quadriljoen sterren zweven. Dat zijn 1.000.000.000.000.000.000.000.000 sterren. En een flink deel van die sterren heeft dan weer zijn eigen planeten.

Honderden potentiële planeten
De kans dat er tussen al die exoplaneten (een exoplaneet is een planeet buiten ons zonnestelsel) niet eentje zit die bewoonbaar is, lijkt dus astronomisch klein. Onder meer de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA doet al jaren verwoede pogingen zulke planeten te vinden.

Het meest recente project waarmee ze dat doen is de Kepler-ruimtetelescoop. Dat is een gigantische verrekijker die in de ruimte zweeft en naar het licht van verre sterren staart. Wanneer dat licht op gezette tijden kort onderbroken wordt, kan dat erop duiden dat er een planeet voor de ster passeert.

Sinds Kepler in 2009 begon met het afspeuren van de ruimte, ontdekte de satelliet al honderden potentiële planeten. Toch zijn niet al die planeten geschikt als nieuwe aarde. Slechts een handjevol van de ontdekte planeten bevindt zich in de bewoonbare zone. Dat is een gebied rondom een ster waarin het leven zoals wij dat hier op aarde kennen mogelijk zou kunnen zijn.

Sommige astronomen schatten dat er alleen al in onze Melkweg 60 miljard planeten zijn die zich in zo’n zone bevinden. De schattingen lopen uiteen, maar het moeten er in ieder geval waanzinnig veel zijn.Tot nu toe zijn er echter pas enkele tientallen kandidaten ontdekt.

Eisen voor een nieuwe aarde
Willen mensen op een exoplaneet kunnen overleven, dan moet die planeet aan meer eisen voldoen dan alleen een ‘juiste’ afstand tot zijn ster. Zo moet er niet alleen water aanwezig zijn, maar ook een atmosfeer. Hoe meer een planeet weg heeft van de aarde, hoe hoger hij scoort op de zogenoemde Earth Simularity Index (ESI). En hoe hoger een exoplaneet scoort op de ESI, hoe groter de kans dat wij er kunnen overleven.

Al zullen we dan eerst een manier moeten vinden om er te komen. De meest dichtstbijzijnde exoplaneet die mogelijk bewoonbaar is – planeet Tau Ceti e – ligt nog altijd op 11,9 lichtjaar van ons vandaan. Die afstand is veel te groot om met de huidige ruimtevaarttechniek te overbruggen. En de exoplaneet die vooralsnog het meeste weg heeft van de aarde ligt nog veel verder weg: KOI-3284.01 ligt op 472.5 lichtjaar van de aarde af!

Beeld: NASA

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -