Hoofdstukken

72. Retourtje ruimte

Op het moment van schrijven zijn er net iets minder dan 550 mensen in de ruimte geweest. Maar dat aantal zou binnenkort flink kunnen gaan oplopen. Als het aan Virgin Galactic ligt, vliegen er over niet al te lange tijd toeristen naar de ruimte.

Dat dat technisch mogelijk is, is al bewezen. In juni 2004 vliegt testpiloot Mike Melvill het ruimtevliegtuig SpaceShipOne de dampkring uit. Dat doet hij natuurlijk niet voor niets. Melvill voert zijn vlucht uit in het kader van de Ansari X PRIZE, een wedstrijd ter stimulering van de commerciële ruimtevaart. Het idee achter die wedstrijd: als het bedrijfsleven zich ook gaat mengen in de race om de ruimte, dan wordt ruimtereizen ook voor de wetenschap goedkoper.

De commerciële ruimtereis van testpiloot Melvill gaat niet onopgemerkt voorbij. De Britse miljardair Richard Branson ziet wel iets in dat ruimtereizen en begint toeristische tripjes te verkopen met zijn bedrijf Virgin Galactic. Inmiddels hebben zo’n 600 mensen de benodigde 250.000 dollar voor een ticket neergeteld. Zij wachten nu geduldig op hun reis naar de ruimte.

70 seconden vliegen
Zo’n retourtje ruimte met SpaceShipTwo (de opvolgers van het toestel van Melvill) bestaat uit twee onderdelen. De eerste verticale kilometers lift het ruimtevliegtuig mee met een ander vliegtuig, de White Knight Two. Op 15 kilometer hoogte koppelt SpaceShipTwo zichzelf los, ontsteekt zijn raketmotoren en schiet verticaal de lucht in.

Na slechts 70 seconden vliegen gaan de motoren uit. Het toestel heeft dan genoeg vaart om een hoogte van 100 kilometer te bereiken, wat vaak gezien wordt als het begin van de ruimte. De vlucht is te vergelijken met het omhoogschieten van een elastiek.

Aan het begin van zijn reis gaat de elastiek nog lekker snel. Maar meteen bij vertrek begint de zwaartekracht de elastiek naar de grond te trekken. De elastiek vertraagt en valt uiteindelijk terug omlaag. Hetzelfde gebeurt bij SpaceShipTwo, al bereikt het ruimtevliegtuig dankzij zijn topsnelheid van 4000 kilometer per uur eerst nog de rand van onze dampkring.

Toerist in de ruimte
SpaceShipTwo biedt plek aan maximaal acht mensen: zes passagiers en twee piloten. Toeristen die naar de ruimte vliegen mogen buiten de dampkring even rondzweven in de cabine. De eerste passagier is niet de minste: miljardair en Virgin-eigenaar Richard Branson gaat als eerste mee omhoog.

Dat wil echter niet zeggen dat Branson ook daadwerkelijk de eerste ruimtetoerist gaat worden. Die plek wordt in 2001 al opgeëist door de Amerikaanse multimiljonair Dennis Tito (links op de foto), die in dat jaar met een Sojoez-raket naar het internationale ruimtestation ISS vliegt. Kosten: 20 miljoen dollar. Baas boven baas, natuurlijk.

Beeld: NASA

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -