Hoofdstukken

66. Booming business

‘Het ruimteschip Dragon heeft ons maar kort bezocht. Na een week was het alweer vertrokken. Maar het was een indrukwekkende missie,’ schrijft ESA-astronaut André Kuipers in juni 2012 vanuit de ruimte op zijn persoonlijke blog.

Een paar dagen voordat hij het bericht plaatst, stuurt Kuipers met behulp van twee joysticks tergend langzaam de robotarm van het internationale ruimtestation naar zijn doel. Dat doel is de Dragon-capsule, het eerste commerciële ruimtevrachtschip dat een bezoek aan het ISS brengt. ‘Veel mensen zullen het misschien niet beseffen, maar deze missie is een belangrijke mijlpaal in de ruimtevaartgeschiedenis. Dit is de toekomst.’

Van vrachtschepen tot ruimtetaxi’s
Dragon is een van de paradepaardjes van het Amerikaanse SpaceX, een bedrijf dat zich sinds 2002 bezighoudt met het ontwikkelen van commerciële ruimtevaartinitiatieven. En dat gaat aardig de goede kant op. Zo weet SpaceX in 2008 zijn eerste raket naar de ruimte te schieten en slaagt het door internetmiljardair Elon Musk opgerichte bedrijf er twee jaar later in een schip succesvol op en neer te vliegen naar de ruimte. Het doel van die testvluchten? Een betaalbaar en betrouwbaar alternatief ontwikkelen voor de huidige lanceerraketten.

Musk is niet de enige die een toekomst weggelegd ziet voor commerciële ruimtevaart, getuige het aantal bedrijven dat de laatste vijftien jaar met dit doel is opgezet. Zo werkt het in 1999 opgerichte Bigalow Aerospace aan zijn eigen ruimtestation, vliegt Orbital Sciences net als SpaceX eigen vrachtvliegtuigen naar het ISS en wil Virgin Galactic toeristen naar de ruimte brengen (zie Retourtje ruimte). Daarnaast werken vliegtuigbouwer Boeing en de Sierra Nevada Corporation aan hun eigen ‘ruimtetaxi’s’ die astronauten van en naar het ISS moeten vliegen.

Ruimtevaart is booming business. Dat vindt ook het Franse Arianespace, dat sinds 1980 in opdracht van verschillende ruimtevaartorganisaties satellieten lanceert. In zijn eerste vijfendertig jaar voert het oudste commerciële ruimtebedrijf ter wereld meer dan tweehonderdvijftig missies uit.

Met een marktaandeel van meer dan 50 procent en een jaaromzet van zo’n 1,3 miljard euro in 2012 mag Arianespace zich wereldwijd de grootste speler op het gebied van satellietlanceringen noemen. En ook andere commerciële ruimtebedrijven gaat het voor de wind. Zo strijken de rakettenbouwers van het Europese Astrium – een zusterbedrijf van vliegtuigbouwer Airbus – in datzelfde jaar een omzet van 5,8 miljard euro op.

Samen wonderen verrichten
Commerciële ruimtevaart is niet alleen booming business, die business is ook broodnodig. Als de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA bijvoorbeeld plannen voor nieuwe, ambitieuze ruimtevaartprojecten wil realiseren, dan moeten commerciële bedrijven de dagelijkse gang van zaken overnemen, vertelt (inmiddels voormalig) NASA-topvrouw Lori Garver in 2011 op een ruimtevaartsymposium.

Onder die dagelijkse gang van zaken valt onder andere het lanceren van satellieten en het vervoeren van astronauten naar het ISS. Inmiddels werkt NASA nauw samen met talloze ruimtevaartbedrijven. ‘Samen ontwikkelen we een industrie die tot voor kort grotendeels sciencefiction was,’ aldus Garver in 2011. ‘Nu kunnen we samen wonderen verrichten.’

Beeld: Virgin Galactic

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -