Hoofdstukken

64. Onbemande bezoekjes aan andere planeten

Als marsmannetjes bestaan, moeten ze in januari 2004 gek opgekeken hebben. In die maand stort er tot twee keer toe een vreemd voorwerp neer op hun planeet Mars. Van een afstand lijken die voorwerpen ieder op een verzameling aan elkaar gebonden ballen. Met een vaart van zo’n 100 kilometer per uur stuiteren de objecten over het oppervlak van de rode planeet.

Vlak nadat de stuiterballen tot stilstand komen, onthullen ze hun geheim: binnenin de ballen bevindt zich een rover, een op afstand bestuurbare wagen die onderzoek komt doen op de rode planeet. De in juli 2003 gelanceerde rovers vliegen naar Mars aan boord van een sonde. Deze onbemande ruimtevoertuigen bezoeken al meer dan vijftig jaar hemellichamen die voor mensen te ver weg zijn.

Alle planeten bezocht
Tien jaar voordat Neil Armstrong op de maan loopt, bereikt de eerste sonde het zusje van de aarde. Op 4 januari 1959 bereikte de Russische sonde Loena 1 de maan, waar hij onder andere ontdekt dat het hemellichaam geen magnetisch veld bevat. Ondanks zijn succes schiet Loena 1 uiteindelijk zijn doel voorbij: door een veel te hoge snelheid weet de sonde niet te landen. In plaats daarvan scheert hij langs de maan.

Opvolger Loena 2 bereikt in september van datzelfde jaar wél zijn doel. Met een vaart van bijna 12.000 kilometer per uur slaat de sonde te pletter op het maanoppervlak. Maar de missie is een succes: met de landing bewijst de mensheid in staat te zijn andere hemellichamen te bezoeken.

Sinds die eerste missies zijn er sondes naar alle planeten in ons zonnestelsel gevlogen. Door hun vondsten krijgen we een steeds beter begrip van de manier waarop planeten en het universum in elkaar steken. Een groot deel van de sondes landt nooit en doet observaties vanuit de ruimte. Maar anders dan Loena 2 overleven de landende sondes de klap tegenwoordig wél.

Dat is vooral te danken aan het gebruik van parachutes, remraketten, airbags of alledrie, zoals in het geval van de sondes die in januari 2004 op Mars neerkomen. Het tweetal wordt op 10 kilometer hoogte afgeremd door een parachute en remraketten, waarna een groep razendsnel opgeblazen airbags die wel wat weg hebben van skippyballen de rest van de klap opvangt.

Water op Mars
Net als veel andere sondes doen ook de twee marssondes uit 2004 bijzondere ontdekkingen. De rovers aan boord van de sondes (Spirit en Opportunity) nemen foto’s van de rode planeet en analyseren grondmonsters. Daaruit blijkt dat er in het verleden grote hoeveelheden water op de rode planeet geweest moeten zijn.

Aangezien water één van de belangrijkste bouwstoffen voor leven is, zou de ontdekking erop kunnen duiden dat er leven op Mars geweest moet zijn. Uitzoeken of marsmannetjes of ander leven op Mars écht bestaan heeft, is weer een taak voor toekomstige sondes.

Beeld: NASA

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -