Hoofdstukken

36. De vliegende Hollander

Expedition 31 Flight Engineer Andre Kuipers of the European Space Agency waves while seated in a chair outside the Soyuz TMA-03M capsule shortly after he and Expedition 31 Commander Oleg Kononenko of Russia, and Flight Engineer Don Pettit of NASA landed in a remote area near the town of Zhezkazgan, Kazakhstan, on Sunday, July 1, 2012. Pettit, Kononenko and Kuipers returned from more than six months onboard the International Space Station where they served as members of the Expedition 30 and 31 crews. Photo Credit: (NASA/Bill Ingalls)

Ze zijn niet van de wijs te brengen, de paar honderd toeschouwers die zich op 21 december 2011 verzameld hebben in Space Expo in Noordwijk. Gespannen turen ze naar een aantal grote schermen die zijn opgehangen in het ruimtevaartmuseum. De beelden op die schermen zijn rechtstreeks afkomstig uit Kazachstan, waar op dat moment ESA-astronaut André Kuipers op het punt staat te beginnen aan zijn tweede reis naar de ruimte.

Om 14.11 uur is het zover: even lijkt de Russische Sojoez-raket te wiebelen, maar dan begint het voertuig aan zijn klim. Negen minuten later is de lancering een succes. Kuipers en zijn collega’s Oleg Kononenko en Donald Pettit zijn op weg naar het internationale ruimtestation ISS.

Jongensdroom
Met zijn zes maanden durende verblijf in de ruimte wordt André Kuipers de eerste Nederlander die voor een tweede keer naar de ruimte vliegt. Het is een jongensdroom die uitkomt voor André, die als kind al gek is op de sciencefictionboeken over de fictieve ruimteheld Perry Rhodan.

‘Toen ik jong was, was het nog vooral een fantasie’, noemt Kuipers het zelf in een uitzending van het RTL-programma Koffietijd. ‘Maar later kwam het een stuk dichterbij toen ook Europa mee ging doen aan de ruimtevaart. Je zag dat het niet alleen maar testpiloten uit Amerika waren die naar de ruimte gingen, maar ook gewone wetenschappers.’

Echt dichtbij komt de ruimtevaart voor Kuipers wanneer zijn landgenoot Wubbo Ockels in 1978 gekozen wordt voor een ruimtevlucht. Vanaf dat moment bijt de dan studerende Kuipers zich vast in zijn droom. Na zijn studie geneeskunde doet hij onderzoek naar ruimteziekte en werkt hij bij de Europese ruimtevaartorganisatie ESA aan medische ruimtevaartexperimenten.

Vanuit die positie wordt Kuipers in 1998 geselecteerd om deel uit te maken van het astronautencorps van ESA. In 2002 voltooit hij zijn basisastronautentraining en twee jaar later vliegt Kuipers voor het eerst naar het ISS. Elf dagen is hij in de ruimte, waar hij in totaal 21 experimenten uitvoert.

Aandacht voor behoud van de planeet
Vooral zijn tweede missie maakt André Kuipers een beroemdheid in eigen land. In 2012 wordt niet alleen zijn zes maanden durende verblijf in het ISS verkozen tot het hoogtepunt van het jaar, maar wordt ook Kuipers zelf door het Nederlandse volk benoemd tot Grootste Nederlander van 2012.

Zelf blijft Kuipers daar aardig nuchter onder. ‘Ik kan me er wel iets bij voorstellen met al die aandacht die er voor mijn ruimtevlucht was’, reageert hij op radiozender 538. ‘Maar ik vind het vooral mooi dat je op deze manier aandacht kunt vragen voor het belang van wetenschap en techniek en het behoud van onze planeet.’

Beeld: NASA / Bill Ingalls

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -