Hoofdstukken

35. Europese krachtpatsers

Wil Europa astronauten de ruimte in sturen, dan zijn we daarvoor net zo afhankelijk van de Russen als de Amerikanen dat op dit moment zijn. Maar dat wil niet zeggen dat we helemaal niet naar de ruimte kunnen.

Al sinds het prille begin van de Europese ruimtevaart wordt er op ons continent gewerkt aan raketten die de dampkring kunnen verlaten. Denk bijvoorbeeld aan de raketten van ESRO die in het hoofdstuk 50 jaar ruimtevaart in Europa worden besproken.

Sinds die eerste raketten zijn er heel wat lanceerpogingen ondernomen. Van alle Europese lanceersystemen kan de Ariane 4 met recht de meest succesvolle genoemd worden. In de vijftien jaar tussen 1988 en 2003 waarin het lanceersysteem dienst doet, vliegt er honderddertien keer een Ariane 4-raket naar de ruimte.

Een nieuwe generatie
In 2003 wordt de Ariane 4 met pensioen gestuurd om plaats te maken voor de lanceerraket die ook nu nog gebruikt wordt. Deze Ariane 5 doet niet heel erg onder voor zijn oudere broer. Hoewel de eerste vlucht van het dan gloednieuwe lanceersysteem in 1996 jammerlijk faalt en de raket 37 seconden na het begin van de lancering uit elkaar valt, vinden daarna meer dan zeventig succesvolle vluchten plaats.

Anders dan de Russische Sojoez-raketten en de verschillende lanceersystemen van de Amerikanen wordt de veel kleinere Europese lanceerraket met een hoogte tussen de 46 en 52 meter niet gebruikt om mensen naar de ruimte te vliegen. Ariane 5 is een zogenoemde heavy-lift launcher, een raket die zware ladingen naar een lage of geostationaire baan om de aarde vliegt. Bij sommige missies vliegen er zelfs twee satellieten tegelijk mee.

Ariane 5 is een van de sterkste heavy-lift launchers die momenteel in gebruik zijn. Afhankelijk van zijn bestemming (Ariane 5 vliegt naar verschillende banen om de aarde) kan de raket ladingen met een gewicht tot 20 ton vervoeren.

Toch is de lanceerraket niet voor alle vrachten geschikt. Lichtere vrachten vereisen veel minder stuwkracht, wat het zonde maakt om een Ariane 5-raket te gebruiken voor de lancering. Om die reden begint ESA in 1998 met de ontwikkeling van een nieuwe, veel kleinere raket.

Voor de helft van de kosten
Het resultaat daarvan, Vega, vliegt op 13 februari 2012 voor het eerst naar de ruimte. Het 30 meter hoge toestel is in staat satellieten en andere ladingen met een maximum gewicht van 1500 kilo in een baan om de aarde te brengen. Voor ongeveer de helft van de kosten die gepaard gaan met een Ariane 5-lancering!

Inmiddels zijn er al zoveel Vega-raketten besteld dat de Europese ruimtevaartorganisatie nog jaren vooruit kan. Ook van de Ariane 5 zijn nog genoeg exemplaren in de maak. Toch richt de Europese ruimtevaart zijn pijlen ook op de toekomst.

In 2012 begint de Europese industrie met de ontwikkeling van nóg een lanceerraket, die vrachten met een gewicht tot 6500 kilo in een baan om de aarde moet brengen. Als alles volgens plan gaat, is deze Ariane 6 in 2021 of 2022 klaar voor zijn eerste missie. En er gaan er ongetwijfeld nog veel volgen.

Beeld: DLR

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -