Hoofdstukken

33. De laatste vlucht van ruimteveer Columbia

‘Landgenoten. Deze dag brengt verschrikkelijk nieuws en veel verdriet. Om 9 uur vanmorgen verloor mission control in Houston het contact met Spaceshuttle Columbia. Een korte tijd later zagen ooggetuigen in Texas wrakstukken uit de lucht naar beneden komen. De Columbia is verloren.’

Met een verdrietige blik in zijn ogen licht president George W. Bush op 3 februari 2003 zijn landgenoten via de televisie in over de meest recente spaceshuttleramp. Na een anderzijds geslaagde missie van zestien dagen breekt het ruimteschip Columbia tijdens zijn terugkeer in de dampkring uit elkaar. ‘Er zijn geen overlevenden.’

Alles volgens plan
Enkele uren eerder lijkt er nog niets aan de hand. Precies volgens plan geeft de missieleiding in Houston de zevenkoppige bemanning het teken dat alles gereed is voor de terugkeer naar hun thuisplaneet. Tijdens het eerste deel van de vlucht is niemand aan boord zich van enig kwaad bewust.

Waarom zouden ze ook? Van alle spaceshuttles die naar de ruimte vlogen is de Columbia een van de meest ervaren voertuigen in de reeks. Nadat het schip op 12 april 1981 de eerste shuttle wordt die een bemande vlucht naar de ruimte uitvoert, volgen nog 26 succesvolle missies. Alleen Discovery weet die eerste twintig jaar meer missies op zijn naam te zetten.

Ondanks die indrukwekkende staat van dienst gaat het bij de terugkeer van missie STS-107 toch mis. Even na 9 uur lokale tijd breekt de linkervleugel onder een luide knal van het ruimteveer af, waarna de rest van het schip uit elkaar breekt. De oorzaak ligt bij het hitteschild dat de astronauten en het schip moet beschermen tegen de wrijvingshitte die ontstaat tijdens de terugkeer.

Hoewel de shuttle de allesverzengende hitte van zo’n 1650 °C normaal gezien prima aankan, is het schild van Spaceshuttle Columbia niet meer in opperbeste staat. Ter hoogte van de linkervleugel is het beschadigd. De luchtwrijving verergert de situatie. Om 8.58 breekt een van de tegels van het hittewerende schild af en 2 minuten later begeeft de vleugel het – de bemanning is verloren.

Twee weken terug
De kiem voor het ongeluk wordt al twee weken eerder gezaaid: 81 seconden nadat Spaceshuttle Columbia op 16 januari 2003 begint aan zijn achtentwintigste missie, breken enkele stukken isolatieschuim af die zich tussen het ruimteveer en zijn externe stuwstoftank bevinden.

De snelheid van het ruimteschip (op dat moment zo’n 880 kilometer per uur) verandert het doorgaans vrij zachte schuimrubber in een dodelijk projectiel. Het rubber botst tegen de onderkant van de linkervleugel waar het een gapend gat achterlaat. Hoewel de botsing op video’s van de lancering goed te zien is, voorzien NASA-wetenschappers op dat moment geen problemen. Hun conclusie: zo’n stuk schuim kan geen blijvende schade aanrichten aan de vleugel.

Twee weken later blijkt dat een misrekening. De bemanning probeert de ramp nog te voorkomen, maar zonder succes. Het ongeluk van ruimteveer Columbia is voor NASA reden het eind van het spaceshuttleprogramma in te luiden.

Beeld: Publiek domein

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -