Hoofdstukken

22. Zoeken naar E.T.

Vlak voordat een vijandig buitenaards ras in de film Independence Day de aarde aanvalt, komt er bij SETI – een Amerikaanse instantie die speurt naar buitenaards leven – een signaal binnen. Wat in eerste instantie lijkt op niet meer dan wat ruis, blijkt een radiosignaal te zijn dat zichzelf herhaalt. De naamloze technicus die het geluid oppikt, aarzelt geen seconde en belt zijn baas. Zou het een bericht van buitenaardse wezens zijn?

Precies zo moet Jerry Ehman zich gevoeld hebben op de avond van 15 augustus 1977. De twintigjarige SETI-vrijwilliger deed een bijzondere ontdekking tijdens zijn speurtocht naar radiogolven uit de ruimte. Tussen alle ruimteruis was plots een duidelijk signaal te horen. Ehman maakte een uitdraai en schreef er met een rode pen ‘Wow!’ bij.

Het 72 seconden durende ‘bericht’ kwam bekend te staan als het ‘Wow! signal’. De meeste logische verklaringen, zoals militair radioverkeer en natuurlijke ruis, worden bij nader onderzoek uitgesloten. In plaats daarvan lijkt het Wow!-signaal zijn oorsprong te vinden in de buurt van de ster Tau Sagittarii, die zich op 120 lichtjaar afstand in het sterrenbeeld Boogschutter bevindt.

Honderden miljarden sterrenstelsels
Of het Wow!-signaal echt afkomstig is van buitenaardse wezens weet niemand. Maar de kans dat de aarde de enige plek met leven is, is klein. Vooral als je bedenkt dat alleen al ons sterrenstelsel honderden miljarden sterren telt en dat ons sterrenstelsel er slechts één van vele is.

Het Wow!-signaal is sinds die eerste ontdekking nooit meer waargenomen. Ook andere seintjes van buitenaards leven zijn nooit ontdekt. Toch wordt er nog op allerlei manieren naar E.T. gezocht. Zo zijn er talloze ruimtetelescopen die de sterrenhemel afspeuren op zoek naar planeten buiten ons zonnestelsel.

Inmiddels zijn er al meer dan 1800 van die zogenoemde exoplaneten gevonden (zie Zoeken naar een nieuwe aarde). En een aantal daarvan lijkt zelfs aardig op onze planeet! Toch moeten we ons niet blindstaren op die aardachtige planeten, vindt de Amerikaanse hoogleraar planetaire wetenschap Sara Seager. Want buitenaards leven hoeft er helemaal niet zo uit te zien als het leven zoals wij dat kennen.

Arsenicum in plaats van fosfor
Een vondst van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA in 2010 bevestigt dat. Het leven op aarde is opgebouwd uit zes verschillende bouwstenen: koolstof, fosfor, waterstof, stikstof, zwavel en zuurstof. Dat geldt voor al het leven op onze planeet… behalve voor een micro-organisme dat NASA in 2010 vond in een van de giftigste meren ter wereld.

In het Californische Mono Lake leeft namelijk een organisme dat geen fosfor als bouwsteen heeft, maar het extreem giftige arsenicum. Dat duidt erop dat het heel goed mogelijk is dat leven elders in het universum ook heel andere bouwstenen heeft dan wij op aarde gewend zijn.

Dankzij de onmetelijke grootheid van het universum is de kans klein dat we op korte termijn buitenaards leven vinden. Mocht het zoeken met radiosignalen en telescopen nog geen spoor van E.T. opleveren, dan is er altijd nog een kans dat buitenaardsen een bericht van óns vinden.

Bijvoorbeeld de boodschap aan boord van de in 1977 gelanceerde Voyager-sondes. Die sondes bevatten een gouden grammofoonplaat die vol staat met aardse muziek, natuurgeluiden, foto’s en boodschappen in 55 verschillende talen, waaronder een in het Nederlands. Die luidt: ‘Hartelijke groeten aan iedereen.’

Beeld: Big Ear Radio Observatory and North American AstroPhysical Observatory

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -