Hoofdstukken

18. De Gus Grissom-tragedie

File written by Adobe Photoshop? 4.0

Wanneer NASA-astronaut Virgil Ivan ‘Gus’ Grissom na zijn trip to space op 21 juli 1961 geheel volgens plan met zijn ruimtecapsule in zee landt, gaat er iets vreselijk mis. Zodra de capsule Liberty Bell 7 het water raakt, begeeft een aantal veiligheidsbouten rondom het veiligheidsluik het. De bouten zijn bedoeld om in geval van nood te ontploffen, maar ze knallen nu zonder reden, waardoor de deur van de capsule met grof geweld openschiet.

Het voertuig dat Grissom enige minuten eerder nog veilig terug naar aarde bracht, verandert in één klap in een dodelijke val. Grissom heeft geen keus en verlaat de capsule op open zee. Wanneer het bergingsteam arriveert, proberen de leden ervan eerst de capsule te bergen, maar die blijkt door de honderden liters water die erin zijn gestroomd te zwaar geworden om per reddingshelikopter omhoog te takelen. Na meerdere pogingen laat het reddingsteam het schip zinken, vlak nadat een andere helikopter Grissom uit het water vist.

De onzinkbare Molly Brown
Dat zijn ruimtereis hem bijna het leven kost, remt Grissom amper af. Zoals zovelen van zijn collega’s wil de astronaut na zijn vlucht maar één ding: terug naar de ruimte. Wanneer NASA een nieuw bemand ruimtevaartprogramma aankondigt, is Grissom er als de kippen bij.

Omdat hij invloed wil hebben op het ontwerp van de nieuwe tweepersoons Gemini-capsule, werkt Grissom nauw samen met het ontwerpteam. Zó nauw, dat tijdens het ontwerp alles om Grissom draait. ‘Het was in wezen zíjn ruimtevoertuig,’ verklaart collega Wally Shirra jaren later. ‘Hij had het rijk alleen.’

Het duurt dan niet lang meer voordat Grissoms droom om terug te keren naar de ruimte werkelijkheid wordt. Wanneer bij collega Alan Shepard in 1964 een aandoening aan het evenwichtsorgaan wordt vastgesteld, schuift Grissom een plekje op in het lanceerschema. Op 23 maart 1965 zweeft hij als gezagvoerder van Gemini 3 samen met co-piloot John Wong bijna 5 uur door de ruimte.

Grissom geeft de capsule voor vertrek de bijnaam Molly Brown, naar een Broadwayshow met de titel ‘de onzinkbare Molly Brown’. Grissom verwijst ermee naar de landing die hem vier jaar eerder bijna noodlottig werd.

De eerste Apollo
Na zijn vlucht is Grissom de eerste Amerikaan die twee keer de ruimte bezoekt. Twee jaar later krijgt hij de kans een derde turfstreepje achter zijn naam te zetten. Grissom wordt geselecteerd als commandant van de eerste Apollo-missie, waarbij hij samen met twee collega’s naar de ruimte moet vliegen om de nieuwe Apollo-commandomodule te testen.

Zo ver komt het echter nooit. Tijdens een test op 27 januari 1967 slaat het noodlot toe. Er ontstaat een vonk in de meer dan 50 kilometer aan bedrading waarmee het toestel aan elkaar hangt. Het vuur grijpt snel om zich heen omdat NASA op dat moment de capsules nog volpompt met pure zuurstof.

Wanneer Grissom en zijn collega’s Ed White en Roger Chaffee de brand melden, is het al te laat. Uit angst voor herhaling van Grissoms ongeluk in 1961 bevat namelijk het vernieuwde veiligheidsluik van de commandomodule geen explosieve veiligheidsbouten. Door de hitte loopt de cabinedruk zo hoog op dat Grissom het luik niet open krijgt. De drie astronauten sterven door verstikking.

Beeld: NASA

Steun Ruimtevaartverhalen.nl

Vond je dit een interessant ruimtevaartverhaal? Via de module hieronder kun je Ruimtevaartverhalen steunen. Selecteer het bedrag dat je wil doneren, klik op ‘Doneer’ en doorloop de stappen die volgen.

 

Totaal: € -